Toekomst Orlando FlexTicket

Vele mogelijkheden

Een langdurige alliantie tussen Universal Orlando en SeaWorld Orlando nadert een belangrijke mijlpaal: na bijna 15 jaar van de gezamelijke ticketverkoop onder de naam van "Orlando FlexTicket”, moeten beide resorts binnen nu en anderhalf jaar beslissen of ze deze samenwerking willen verder zetten.

Het contract betreffende de gezamenlijke pas, het zogenaamde "Orlando FlexTicket” omvat 14 dagen onbeperkt toegang tot zowel SeaWorld, Busch Gardens als beide Universal themaprken. De overeenkomst loopt nog tot eind december 2011.

Het ziet er naar uit dat deze overeenkomst zal verlengt worden, maar de beslissing hiervoor blijkt in handen te liggen van de Blackstone-groep, recentelijk eigenaar geworden van de Busch Entertainment Corp, waaronder Busch Gardens en Sea World vallen. Pittig detail is dat Blackstone mede-eigenaar is van Universal (samen met General Electric Co.'s NBC Universal). In ieder geval is de formule van het FlexTicket bijzonder succesvol. CEO van SeaWorld Jim Atchison omschrijft het programma als "een ongelooflijke manier voor de gasten om de beste attractieparken van Orlando te ontdekken".

Universal is een beetje meer terughoudend, mogelijk omdat het resort zich momenteel in het middel van een eigenaarovergang bevindt, waarbij een deal nakende is tussen Comcast Corp en NBC Universal. "Orlando heeft met het FlexTicket een enorme troef voor onze gasten, wat belangrijk is voor ons bedrijf. Wij hechten enorm veel waarde aan onze samenwerking met SeaWorld, Busch Gardens en Wet 'n Wild en we kijken uit naar een sterk 2011," aldus Universal-woordvoerder Tom Schroder. "Maar in termen van een toekomstige overeenkomst, is het momenteel nog gewoon te vroeg om hier dieper op in te gaan.”

Blackstone zelf wilde alvast geen commentaar geven.

Toch hebben beide partijen er zeker en vast nut bij om de deal verder te zetten, en eventueel uit te breiden. De tickets, die vooral populair bij de Europese toeristen, fungeren als een soort zekerheid dat mensen hun park zullen bezoeken. Zeker wanneer men in acht neemt dat mensen vooral Orlando bezoeken voor grote rivaal Walt Disney World.

Er bestaan enkele verschillende soorten FlexTickets. De basistickets kosten ongeveer  $ 260 per volwassene, en bieden toegang tot Universal Studios Florida, Islands of Adventure, SeaWorld Orlando, Aquatica en Wet ’n Wild. Er zijn ook uitgebreide versies die eveneens Busch Gardens Tampa Bay bevatten, met een busreit naar Tampa inbegrepen.

Vorig jaar werden er naar ruwe schatting 300.000 FlexTickets verkocht, wat 60,9 miljoen dollar genereerde. 2009 was echter een bijzonder slecht jaar, met een enorme daling in bezoekersaantallen en revenu voor vele Amerikaanse parken. Ook de FlexTickets scoorden niet zo hoog als anders. Dit jaar hoopt men weer op een stijging, vooral omwille van het nieuwe themadeel in Islands of Adventures: the Wizarding World of Harry Potter. De verwachting is dat vanuit UK enorm veel mensen zullen afzakken om de hype van de tovenaarsleerling mee te beleven.

Vanaf 2012 zou men zelfs een extra park kunnen aanbieden: Legoland Florida, het voormalige Cypress Gardens met een LEGO-sausje overgoten. Men hoopt hiermee een aantrekkelijker alternatief voor Disney aan te bieden aan gezinnen met jonge kinderen. Wat meer is, Legoland is eigendom van Blackstone, via de Merlin Entertainment Group. Toch lijkt het erop dat het nog moeilijke besprekingen zullen worden, want Universal staat niet meteen te springen om Legoland er zomaar bij te nemen, en te laten delen in de winst. Uiteraard moet ook Legoland zelf nog over de streep getrokken worden. De mogelijkheden zijn er alvast, maar wat de toekomst voor het FlexTicket brengt na december 2011, is momenteel toch nog koffiedik kijken.