Aan het woord: Tessa Maessen

Interview met de evenementen manager van Toverland

Parkworld.be: Tessa, Bedankt voor uw tijd alvast. Kan u zichzelf heel kort voorstellen en vertellen wat uw rol in Toverland is?

Tessa: Ik werk al eventjes in Toverland. Ik ben momenteel de evenementen manager van het park, waarbij ik insta voor de organisatie van de verschillende evenementen die we hier het hele jaar door houden. Voordien werkte ik bij de marketingafdeling.

P: Voor het Belgische publiek is Toverland misschien niet altijd bekend, kunt u kort het park beschrijven waarom Belgen dit parkje moeten komen ontdekken?

2011-03-Toverland-Tessa2T: Ons park is het hele jaar geopend, en is het grootste Europese indoor-pretpark, met voor ieder wat wils. Ons park ligt op een half uurtje rijden van de Belgische grens, tussen Eindhoven en Venlo. Vanuit Antwerpen neemt men dan de afrit Sevenum en vervolgens volgt men de pijlen naar ons park.
We beseffen dat het Belgische publiek ons nog niet zo goed kent, maar wij hopen dat er dit jaar verandering inkomt: de abonneehouders van de Plopsa Funkaart kunnen immers aan halve prijs ons park komen ontdekken. Maar ook andersom: bezoekers die bij ons een abonnement kopen, kunnen bij Plopsa ook terecht aan halve prijs.

P: Zijn er nog andere manieren waarop jullie park in België wordt gepromoot?

T: Ons hoofdpubliek zijn natuurlijk de Nederlanders, gevolgd door Duitsland. Daarom hebben we onze pijlen nog niet meteen op België gericht. Al hebben we wel een samenwerking met Concentra (uitgever van onder meer het Belang van Limburg) en hebben we al eens acties gedaan in samenwerking met Maasmechelen Village. Ons streven is wel om de focus de komende jaren meer op België te leggen en meer samenwerkingen aan te gaan.

P: Toverland is een relatief “jong” park, maar is op korte termijn enorm gegroeid tot een absoluut toppark. Wat waren de meest voorkomende groeipijnen?

T: Dit viel in feite best wel mee. In het begin waren er gewoon enkele kleine praktische problemen, bijvoorbeeld iedereen die ging lunchen op hetzelfde tijdstip, maar in feite hebben niet echt structurele problemen die we vanuit het verleden zouden meenemen.

P: In 2011 wordt de eerste hal, het Land van Toos, grondig heropgeknapt. Wat mogen we allemaal verwachten?

T: Op dit moment zijn we vooral op een onopvallende manier bezig: zo is het theater afgebroken en daar komt een grote souvenirshop en de uitgang van ons park. Ook plannen we de volledige aankleding te veranderen, iets meer magischer, een Oosters tintje. Het maakt deel uit van een soort make-over van ons park-concept naar aanleiding van ons tienjarig jubileum.

P: Attractiepark Toverland is het ganse jaar geopend, zowel bij koude als warme dagen, bij droge en natte dagen? Is de winterperiode even succesvol als de zomerperiode?

T: Ook bij ons lopen de bezoekersaantallen gelijkopgaand met de andere traditionele pretparken, die van Pasen tot de herfstvakantie open zijn. Op drukke momenten in de winter halen we wel een gelijkwaardig bezoekersaantal. Attractiepark Toverland is immers meer dan gewoon maar een indoorpark: met Boosterbike en Troy hebben we twee populaire buitenachtbanen. Daarnaast hebben we voor de kinderen de Paarden van Ithaka en een survivalparcours, en tijdens zomerse dagen kan men in Backstroke de nodige afkoeling vinden.

2011-03-Toverland-Tessa3P: U vermeldde de twee populaire achtbanen al: Boosterbike en Troy. Waarom werden deze “stoerdere” attracties gekozen?

T: De hoofdreden is natuurlijk om ons doelpubliek te verbreden. Met de bouw van onze tweede indoorhal, Magic Forest, kozen we bewust voor enkele stoerdere attracties, zoals Woudracer en Backstroke. Met Boosterbike hadden we een mooie première beet: de bezoekers moesten in een hele andere positie plaats nemen in de achtbaantrein, omdat dit een motor was. Dat was ongezien. Met Troy hadden we dan weer een mooie houten achtbaan van GCI, die voor ons een mooie uitbreiding van ons buitenaanbod vormde, met een Grieks getint themagebied.

P: Toverland engageerde zich vorig seizoen om ECC te ondersteunen bij hun coaster challenge. Voor de tweede maal overigens. Hoe werd het evenement achteraf beoordeeld?

T: De coaster challenge was over de ganse lijn een mooi succes. Ikzelf heb ’s nachts een shift meegedraaid en was onder de indruk van het enthousiasme van al die pretparkliefhebbers. De initiële coasterveiling hebben we een beetje bijgesteld, en tijdens de dag zelf konden de bezoekers aan Toverland zich ook nog inschrijven om een zitje te ‘kopen’ voor het goede doel. Dat was ditmaal de “Make a wish foundation”, een organisatie die de wensen en dromen van doodzieke kinderen probeert waar te maken. Het initiatief van ECC werd dan ook enorm geapprecieerd.  Al met al was het een heel mooi evenement voor zowel de pretparkliefhebbers als Toverland. Het heeft ons mooie publiciteit opgeleverd.

P: Boosterbike was Vekoma’s eerste motorbike launch coaster, en een wereldpremière. Heeft deze attractie Toverland echt op de kaart gezet, of was het pas met Troy dat de grote belangstelling kwam?

T: Met Boosterbike leerden sommige coasterfans ons ook kennen, maar deze attractie was een uitbreiding van ons park met een tweede hal, de Magic Forest. Die heeft toch een mooie impact gehad op ons bezoekersaantal. Maar met Troy kregen we een extra boost. Vorig jaar hebben we ons buitengedeelte verder uitgebreid met de Paarden van Ithaka en Scorpios, een spectaculair schommelschip.

P: In Nederland zijn er verschillende (pret)parken. Werkt u samen met sommige parken? Op welk niveau dan?

T: We hebben in het verleden zeker en vast al eens samengewerkt aan gezamenlijke acties, bijvoorbeeld met Efteling. Nu dan met de abonnementen met de Plopsa-parken. Ook hebben we regionaal soms recreatieve acties. De attractiebranche in Nederland is een hele open branche waarin de diverse parken goed contact met elkaar hebben. Veel Nederlandse attractieparken – waaronder Toverland - zijn lid van De Club van Elf, een vereniging die de kwaliteit van het dagtoerisme binnen Nederland verbetert middels onderlinge samenwerking en overleg.

P: Is het voor een Nederlands park ook belangrijk om lokale bedrijven zoals Vekoma, Kumbak, Mondial,… te ondersteunen of is dit van ondergeschikt of zelfs geen enkel belang?

T: Dat speelt voor ons helemaal geen rol, al is er wel een grappige anekdote: toen we in Florida op de IAAPA-beurs waren, dit is een beurs waar diverse attractiebouwers en aanverwanten aanwezig zijn op een soort pretparken-handelsbeurs, kwamen we in nauw contact met Lagotronics, een bedrijf dat uit deze regio komt. Daar hebben we besloten om samen te werken. Zo zie je maar: it’s a small World.
Maar we bekijken gewoon het aanbod en wat het beste past voor ons park. Zo hebben we attracties van Mack Rides uit Duitsland, GCI uit de VS, Zamperla Rides uit Italië, enz…

P: In één van de interviews die werden gegeven, viel ooit het woord “B&M”, waarbij de achtbaanfanaten meteen begonnen te kwijlen. Is dit inderdaad een serieuze optie, of was dit een beetje in een opwelling eruit gefloept als een soort droom, streefdoel,…?

T: Eén van de oprichters van ons park, Jean Gelissen, is een absolute fan van B&M, Bolliger and Mabillard. Zij zijn absolute topklasse en het is een droom om ooit een achtbaan van hen in het park te kunnen openen. Daarnaast is het een grote wens van ons om in de toekomst nog een derde hal openen. Hiermee zou Toverland dan het grootste indoor-park ter wereld worden.

P: Zijn er bepaalde bouwbeperkingen of andere gelinkt aan Toverland?

T: Niet dat ik meteen weet. We hebben niet meteen buurtbewoners naast ons, al gebeurt het wel eens dat men heel soms last kan hebben, wanneer de wind uit een bepaalde richting waait dat de muziek van Boosterbike nogal ver draagt. Maar dan zetten we na een telefoontje de muziek automatisch stiller hoor. Ook wanneer we een nieuw project opstarten, dan organiseren we steeds een informatie bijeenkomst voor de buurt, zodat de mensen niet met vragen blijven zitten.

P: Naast de grootse attracties en het bezoek van coasterclubs, is Toverland ook een kindvriendelijk park. Jullie hebben onder meer de kindertoegankelijkheidsprijs al eens gewonnen. Hoe belangrijk is dit jonge publiek voor het park?

T: De kinderen en families waren initieel onze belangrijkste doelgroep. Die kindertoegankelijkheidsprijs is voor ons alvast een heel belangrijke prijs omdat deze de uitkomst was van een doorgedreven onderzoek van gehandicapte kindjes. Zij bezochten alle Nederlandse parken, en bekroonden ons achteraf. Voor de kinderen is het bovendien leuk om Toos te ontmoeten. Zij is niet meteen bekend in Nederland via televisie of advertenties, maar wanneer kinderen ons park bezoeken dan zijn ze meteen gewonnen voor onze sympathieke mascotte.

P: Hoe is het verdere beleid tov. minder-validen? Hebben jullie bijvoorbeeld speciaal aangepaste gidsen voor blinden?

T: Folders of boeken in braille hebben we helaas niet, maar we laten de bezoekers wel toe om hun blinde geleide hond mee in het park te nemen. Andere mindervalide mensen zullen we ook steeds meehelpen om in attracties te helpen, daar waar het toegestaan is uiteraard. Sommige attracties lenen zich immers niet voor mindervalide bezoekers. Toch proberen wij ook hen een fantastische dag aan te bieden.
Zo zullen we een lift installeren aan Troy zodat rolstoelgebruikers veel gemakkelijker het station van Troy kunnen bereiken voor een ultieme achtbaanervaring.

2011-03-Toverland-Tessa4P: Alle attracties, gaande van de spectaculaire achtbanen tot de kleinste draaimolens voldoen aan de sterkste veiligheidscriteria. Aan welke normen voldoen jullie?

T: Niet alleen onze attracties, maar ook onze speeltoestellen worden jaarlijks door TUV gekeurd. Omdat ons park dag in, dag uit geopend is, gebeuren de inspecties en ook het onderhoud, zoveel mogelijk buiten de uren, of probeert men het ongemak zoveel mogelijk te beperken. Heel belangrijk is dat we bij de toegang tot elke attractie meetpaaltjes hebben staan die aangeven hoe groot men moet zijn om te kunnen genieten van een bepaalde attractie. We proberen de mensen hier echt op attent te maken, want veiligheid gaat boven alles bij ons. Onze werknemers zullen dan ook extra controles uitvoeren wanneer nodig. Om de bezoeker optimaal te informeren, staan in onze parkmap ook de minimale lengtes vermeld daar waar dit van toepassing is als beperking.

P: Pretparken worden vaak geassocieerd met fast food en ongezond eten. Is dit cliché ook in Toverland van toepassing?

T: Helemaal niet. We bieden uiteraard ook snelle hapjes en fast food aan, maar wij hebben ook een uitgebreid aanbod aan broodjes en ciabatta’s, waarbij we sinds vorig jaar samenwerken met Lijn 16, een organisatie die streeft naar gezonde en gebalanceerde voeding. Elke maand presenteren we een nieuw gezond broodje. Ook hebben we nabij de inkom een heuse salad bar en kunnen de mensen genieten van een heerlijke kom soep. Indien mensen echt willen, dan kunnen ze ook op een bankje of op onze pic nic plaats genieten van hun eigen boterhammen.

P: Naast attracties zijn er elk jaar ook talrijke evenementen in Toverland. Kunt u ons even vertellen wat de bezoeker dit jaar allemaal te wachten staat?

T: Heel binnenkort kunnen de mensen komen genieten van de Magic Night. De bezoeker wordt dan ondergedompeld in een Oosterse, mysterieze sfeer. De ganse avond staat in teken van magie, met een hypnotiseur, waarzegster en andere boeiende acts. Bovendien is het park tot laat open, waardoor een ritje op Troy in het duister zeker en vast leuk is.
Met Pasen serveren we een Paasbrunch. Alle mama’s leggen we dan weer in de watten met Moederdag, met massages, modeshows en andere leuke attenties. Bij de papa’s doen we iets soortgelijks op vaderdag, maar dan pakken we wat stoerder uit met auto’s en authentieke bieren. Begin juni vieren we ons 10-jarig jubileum op een magische wijze. In de zomer is het feest voor alle familieleden tijdens de Midzomernachten. Ons park is dan tot half 12 geopend. Een andere aanrader is onze Halloween Avond Party, waarbij we op een leuke manier angstaanjagende karakters en acts loslaten op de bezoeker. Voor de jongste bezoekers is onze Pietenjacht dan weer een absoluut succes en aanrader. En vermits we echt elke dag open zijn, is het Kerstbuffet op 25 en 26 december ook een absolute, sfeervolle aanrader.

P: Daarnet lichtte u al een tipje van de sluier over de toekomst. Kunt u ons iets meer vertellen over de nieuwe attractie van volgend seizoen?

T: Graag willen we dit nog even een mysterie laten. Wel kan ik over dit jaar nog verklappen dat wij naast de opwaardering van het Land van Toos ook bezig zijn met een rebranding campagne om Toverland nog beter op de kaart te zetten. Daarnaast krijgen we dit jaar een nieuw logo en wordt ons karakter Toos Toverhoed ‘gepimpt’.

P: Bestaan er plannen voor een internationale uitbreiding met een tweede Toverland. Of staan er andere uitbreidingen gepland in Sevenum, naar een resort bijvoorbeeld?

T: Op het masterplan hebben we wel een hotel staan, maar dit is nog toekomstmuziek. Wel komt er een herberg in de buurt, herberg de Troost, waar de mensen gezellig een kamer kunnen boeken. Ze komt als het ware in onze achtertuin. Het concept komt van Jack Poels en Tren van Enckevort, zeer bekende personen in de Nederlandse muziekwereld, en Jean Gelissen en Caroline Maessen, de oprichters van Toverland. De bedoeling is dat de herberg eind 2012 de deuren opent.
We hebben niet meteen de behoefte om elders een tweede Toverland te openen. Zeg nooit nooit, maar op dit moment gaat onze volledige aandacht naar ons park in Sevenum.

P: Tot slot: Toverland is ondertussen uitgegroeid van een klein indoor-park tot een bijzonder populair pretpark dat een fantastische ééndagsbestemming is. Zijn er dan ook nog parken waar u echt naar opkijkt?

T: Na ons bezoek aan Orlando waren we toch wel echt onder de indruk van de parken, vooral dan Islands of Adventures heeft een onvergetelijke indruk nagelaten op ons. In Europa zijn Europa-Park en Efteling toch zeker voorbeelden voor ons.

P: Hartelijk bedankt voor uw tijd om ons te ontvangen.

2011-03-Toverland-Tessa1