Aan het woord: Pete Carmichael

 

Interview met Pete Carmichael,
Operations Director van Six Flags New England

Parkworld.be: Alvast bedankt Pete om ons te ontvangen. Kunt u ons iets meer vertellen over Six Flags New England? Wat zijn de voornaamste redenen voor de mensen om het park te komen bezoeken.

2011-12-SFNE-PC-240320-3Pete: In de eerste plaats is ons park een bijzonder mooi park, gelegen in een fijne, natuurlijke omgeving. Verder kunnen we Six Flags New England beschouwen als een bijzonder compleet park, met voor ieder lid van het gezin wel iets: zo bieden we enorm veel familieattracties aan, met ook oog voor de jongste gezinsleden maar daarbuiten bieden we ook een enorme portie thrill aan, met als hoogtepunt Bizarro, één van de meest populaire achtbanen in de VS. Deze achtbaan won maar liefst vijfmaal een Golden Ticket Award van Amusement Today, toch een prestigieuze prijs die in de VS wordt beschouwd als één van de belangrijkste onderscheidingen voor een park. Dit jaar eindigde Bizarro op de tweede plaats, na Millenium Force uit Cedar Point, een achtbaan waarmee we elk jaar wel in balans liggen om die opperprijs te winnen. Behalve Bizarro hebben we nog enkele andere fantastische achtbanen, zoals onze B&M floorless coaster Batman - the Dark Knight, een indrukwekkende houten achtbaan Cyclone, onze spinning coaster Pandemonium en komend seizoen verwelkomen we Goliath, een Giant Inverted Boomerang.
Behalve het feit dat Six Flags New England mag gerekend worden tot één van de grotere pretparken uit de omgeving van Boston, kunnen we stellen dat we ook het grootste waterpretpark van New England hebben. De bezoekers moeten geen aparte toegang betalen om te kunnen genieten van al dat waterplezier. Wanneer de mensen bij ons binnenkomen, dan hebben ze in feite twee parken in 1.

Parkworld.be: Waarin onderscheidt Six Flags New England zich van de andere Six Flags parken?

2011-12-SFNE-PC-240320-2Pete: Ons park heeft een heel lange geschiedenis achter de rug. In feite is het park ontstaan in 1840, toen als Riverside Amusement Park. Enkele attracties uit het park zijn zelfs bijzonder oud: zo dateert onze carrousel uit 1909. Onze oudste achtbaan is Thunderbolt, en die werd in 1941 gebouwd. Ondertussen is deze achtbaan ook officieel een ACE landmark, een monument in de Amerikaanse achtbanengeschiedenis. Niet alleen attracties dateren van vroeger, onze theaterruimte, waar we bijzonder trots op zijn, werd in 1940 geopend. Initieel werd deze ruimte gebruikt om de carrousel in onder te brengen, maar die werd later verhuisd naar het begin van ons Main Street gedeelte.
In 2000 werd het park getransformeerd naar Six Flags New England. Dat was bovendien mijn allereerste jaar dat ik voor het park begon te werken, ik werd verantwoordelijk voor het DC Comics themagedeelte.
Behalve de lange geschiedenis, is er ook de natuurlijke ligging nabij de Connecticut River, de langste rivier van New England, toch ook een factor die ons park een eigen identiteit geeft.

Parkworld.be: Six Flags staat eigenlijk voor zes vlaggen, die elk een land in het park moeten voorstellen. In Six Flags New England hebben we Crack Axl Canyon, DC Superheroes Adventure, Kidzopolis, Looney Tunes Movie Town, North End en South End. Hoe belangrijk zijn die themagebieden voor het park?

Pete: Het is voor ons alvast bijzonder belangrijk. Anders zou een park enkel maar een verzameling van attracties zijn. Nu kun je de mensen toch aanspreken, door verschillende gebieden te creëren. Dankzij Six Flags introduceerden we de Looney Tunes, toch bijzonder populair in de VS en met onze DC Superheroes kunnen mensen hun favorieten helden ontmoeten, zoals Superman, Batman,… Bovendien geeft het ook extra mogelijkheden naar marketing en merchandising toe.

Parkworld.be: Komend seizoen verhoogt het park zijn achtbanenaanbod met Goliath. Kunt u deze attractie een beetje toelichten?

Pete: We wilden een nieuwe beleving toevoegen aan ons aanbod en met Goliath zullen we zeker en vast hoge ogen gooien. De attractie is een zogenaamde Giant Inverted Boomerang, een gigantisch hoge achtbaan, waarbij de mensen al hangende voorwaarts en achterwaarts doorheen loopings gaan, en waarbij de lift hills in feite twee torens zijn. De attractie stond oorspronkelijk is Six Flags Magic Mountain maar wordt volledig onder handen genomen. Zo hebben we een nieuwe trein besteld, bij Premier Rides, waarbij de bezoekers met vier naast elkaar plaats nemen, in plaats van de vertrouwde V-vorm die men traditioneel terug vindt bij dit soort attracties.
Er is ondertussen al heel veel werk geleverd: het gebied werd vrijgemaakt, waar vroeger Ship Wreck Falls stond. Deze attractie hebben we verwijderd omdat deze toch wel verouderd was. Misschien komt er op termijn nog een vernieuwende waterattractie, al hebben we met ons waterpark toch ook veel waterplezier aan te bieden. Het huidige gebied van Ship Wreck Falls wordt ook op de schop gegooid en zal plaats maken voor een hele nieuwe look & feel.

Parkworld.be: Met Flashback hebben jullie in feite al een soortgelijke attractie die minder indrukwekkend oogt. Blijft deze staan of wordt die verwijderd?

Pete: We hebben niet meteen plannen om Flashback te verwijderen. Ook al oogt de attractie niet zo indrukwekkend ten op zichte van Goliath, het blijft toch nog zeker een leuke, spannende attractie, waarvoor we voldoende moedige bezoekers zullen vinden om hem te berijden. Bovendien zien we Goliath graag als een grote baby, die er nu komt na een huwelijk tussen Flashback, onze traditionele boomerang coaster, en Mind Eraser, een zogenaamde suspended looping coaster. Al deze drie achtbanen werden bovendien door dezelfde fabrikant ontworpen en gebouwd: Vekoma uit het Nederlandse Vlodrop.

2011-12-SFNE-PC-240320-1Parkworld.be: Om even terug te komen op Bizarro. In het verleden ging deze achtbaan door het leven als Superman - Ride of Steel. Waarom de naamswijziging?

Pete: Het begon allemaal toen we het ganse gebied van DC Superheroes Adventure onder handen namen in 2009. We zochten toen een manier hoe we de achtbaan Superman - Ride Of Steel een make-over konden geven. We startten een campagne, waar we ARG introduceerden, een alternatief reality game. De spelers maakten kennis met een nieuwe samenwerking tussen Six Flags en Clawshun Industries.
Al snel bleek dat Clawshun niet meer was dan een onderdeel van LexCorp, het bedrijf van de aartsvijand van Superman, Lex Luthor. Een speciale editie van de krant Daily Plant, die werd toegevoegd aan regionale weekbladen in New York, Philadelphia, Hartford en Boston, bevestigden het samenwerkingsverband en nodigden spellers uit om deel te nemen aan het 8 weken durende onderzoek van de jonge journalist Jimmy Olsen (via jimmystruth2power.com en Twitter). De speculaties namen toe naarmate de climax naderden. Mensen begonnen samen te werken om zo de naam en de plannen te achterhalen van de coastertransformatie, ontworpen door Lex Luthor himself!
Dit werd dan Bizarro, een DC Comics karakter, een beetje de tegenpool van Superman, al zijn de gelijkenissen ook bijzonder sterk. Bizarro is een wezen die in een parallelle wereld leeft, Htrae. Het karakter Bizarro is vreemd, een beetje gek, en het tegenovergestelde van Superman, maar aan de andere kant is deze figuur ook opwindend en boeiend, net als onze rollercoaster. En daar is dan ook de link met de hernoeming van onze achtbaan. Het paste perfect in het ganse verhaal. Het is meer dan gewoon een naamsverandering.
Zo werd het ganse gebied aangepast om te passen in de verhaallijn, er kwamen nieuwe treinen, met een on-board radio systeem.

Parkworld.be: Hoe belangrijk is Halloween voor een Amerikaans park? Wat biedt Six Flags New England allemaal aan?

Pete: Halloween is belangrijk voor elk groot Amerikaans pretpark: het niet organiseren is NOT done. Ons Halloween event is het grootste uit de ganse regio van New England. Daar zijn we ook bijzonder trots op en elk jaar opnieuw willen we ons bewijzen. We bieden voor ieder lid van het gezin een leuke Halloween attractie of show aan. Ook doen we enorm veel moeite om verschillende zones van het park te herthematiseren in een bepaald Halloween thema.
Op die manier creëren we haunted zones die pas na 18u00 heel angstaanjagend kunnen worden. We bieden onze bezoekers ook 3 speciale Halloween attracties aan. Deze walk through attracties zijn te betreden tegen een kleine prijs. Ze zijn dan ook een serieuze extra op het aanbod, met animatronics, verschillende acteurs en uiteraard massa’s enge effecten. Voor het ganse gebeuren hanteren we wel het motto: “Raak onze acteurs niet aan, zij zullen jou ook niet aanraken”.
Van zodra de avond valt, is niemand in het park meer veilig: er verschijnen overal verschillende monsterachtige wezens. Voor de kinderen hebben we een speciale ring, die opglimt in het donker. Deze ring bevat een spreuk door één van onze heksen en biedt bescherming tegen welk monster ook. Voor de families is er overdag al bijzonder veel griezelgenot in de vorm van shows en attracties: the Bandit Brothers, Mr. Six Spooktacular Street Party, Mayhem Mission, Mort’s Used Coffins,… zijn slechts een greep uit het uitgebreide aanbod. Voor de kinderen is er een typisch Trick or Treat trail, waarbij ze snoep krijgen van onder meer de heks. Zeker vermeldenswaard is de aanwezigheid van David Garrity, die gastheer is van zijn “Haunting Illusions” show, een fantastisch stuk met allerlei illusies.

Parkworld.be: Dat klinkt bijzonder boeiend. Bedankt voor uw tijd.