Aan het woord: Kurt Heerman

 

Gesprek met de man achter Neverland Themepark Projects

NevTPProj KurtH180In België bestaan er niet héél veel firma’s die werkzaam zijn in de pretparken- en entertainmentwereld. Eén van die bedrijven is Neverland Themepark Projects, een bedrijf dat vooral gespecialiseerd is in decorbouw en thematisering, en dat uitblinkt in kwaliteit.

Het succesverhaal van het bedrijf begon in 1997, toen Kurt Heerman werd gecontacteerd door Dhr. Floorizone, directeur en toenmalig eigenaar van Meli-Park, dat later zou veranderen in Plopsaland De Panne.

Kurt Heerman: Ons eerste project was in het vroegere Meli-Park, toen we gevraagd werden om het sprookjespark, dat nu niet meer bestaat, terug in een aanvaardbare staat te brengen. Het gedeelte was in een vervallen staat verzeild geraakt: vele items waren gewoonweg stuk. In die periode begonnen we ook te werken voor Studio 100 bij de bouw van enkele decors voor één van hun producties. Niet veel later kregen we dan als eerste het nieuws te horen dat Meli park zou verkocht worden. Toch beangstigend voor een beginnende ondernemer, maar toen we vernamen dat Studio 100 de overnemer was, dan hebben we toch opgelucht ademgehaald. Die samenloop van omstandigheden heeft ons bedrijf zeker geholpen om op de kaart te zetten: de eerste jaren toen het park een metamorfose onderging, hebben we veel samengewerkt en hebben we heel mooie zaken gerealiseerd.

Parkworld.be: Jullie hebben inderdaad wel al veel zaken verwezenlijkt in de Plopsa-parken?

Kurt: Inderdaad, ons allereerste echt grote pretparkproject in beton was voor Plopsaland De Panne, toen we het huis van Anubis mochten afwerken. Daarna mochten we ook onszelf bewijzen in Plopsa Indoor Hasselt en Plopsa Indoor Coevoorden. We hebben hier in onze toonzaal trouwens nog een mooie maquette staan van Coevoorden. Ook aan Mayaland hebben we gewerkt. Vele projecten waaraan we werken worden opgetrokken in Polyester. We hebben enkele mooie zaken verwezenlijkt in beton-constructies, maar dit is toch echt een aparte business. Onze sterkte ligt vooral in dat creatieve, en met polyester-materialen kunnen we nu eenmaal nog betere kwaliteit afleveren. In Plopsa Coo hebben we bijvoorbeeld ook een octopus-attractie helemaal helpen herthematiseren in een Piet Piraat attractie. Daar zijn we toch best trots op, want een attractie pimpen is nu eenmaal niet eenvoudig. Er moet met vele aspecten rekening gehouden worden en de marges zijn redelijk klein: de attractie moet immers veilig kunnen blijven ronddraaien. Gelukkig hadden we destijds al de nodige ervaring opgedaan in Boudewijn Sea Park, waar we enkele attracties die uit Spanje kwamen, een mooie make-over hebben bezorgd, waardoor ze nu een leuke link hebben met zeewezens.

Parkworld: Om even terug te komen op Plopsa Coo, daar staat naar mijn gevoel toch één van jullie visitekaartjes?

Kurt: Dat klopt: we hebben immers op basis van concepttekeningen van Piet De Koninck, een briljante tekenaar overigens, het station van Wicky the Ride mogen afwerken. Het park ligt overigens zo mooi in de natuur, dat deze attractie er perfect in past. Ook het Duitse Holiday-Park, dat vorig jaar door Plopsa werd overgenomen, is een park met bijzonder veel potentieel. Voor hen zijn we momenteel bezig met enkele kleinere projectjes, zoals de kraan van de grote emmer, tal van signs en herthematiseren van 3 molentjes.
 

NevTPProj PlopsaCoo420

 
Parkworld:
Zo te horen hebt u al in elk Belgisch park iets geleverd?

Kurt: In de Plopsa-parken en Boudewijn Sea Park hebben we inderdaad al veel gedaan. In Bellewaerde Park hebben we ook meegeholpen met enkele zaken voor de Jungle Mission, in feite een prachtige attractie. Voor Walibi Belgium zijn we momenteel in de weer. Zoals je wellicht weet, komt er een upgrade van hun Bellevue trein. Vorig seizoen werd in Walibi een nieuw concept geïntroduceerd waarbij Walibi, de kangoeroe en mascotte van het park, het met zijn band W.A.B. opneemt in een muziekaal gevecht tegen de SkunX. De Bellevue attractie wordt nu hieraan aangepast: zowel de treinen als de stations krijgen een W.A.B-jasje en een SkunX-jasje, maar een W.A.B. trein zal niet stoppen aan een SkunX-station en omgekeerd… Het enige Belgische pretpark waarvoor we tot op heden nog niets hebben geleverd, is Bobbejaanland.

Parkworld: Het allerbekendste pretparkproject is zonder twijfel OzIris. Voor een bedrijf als Neverland Themepark Projects moeten de lovende commentaren over het station toch deugd doen?

NevTPProj OzIris180Kurt: Uiteraard zijn we bijzonder trots en fier op hetgeen we geleverd hebben, mooi op tijd. Het is bovendien een leuke referentie voor ons bedrijf. Nu moeten we ons belang ook niet overschatten, Parc Astérix heeft ons een gedetailleerd dossier bezorgd en duidelijk gesteld wat zij wilden. Bijna voor elk project krijgen we immers een lastenboek waarin alles uitgeschreven staat. Vooral de buitenlandse parken werken op deze manier, in onze Belgische parken is dit minder het geval. Hierdoor is onze eigen inbreng weliswaar beperkter, maar aan de andere kant vergemakkelijkt dit ook het werk. De meeste zaken probeerden we hier bij ons in ons atelier klaar te maken om erna te vervoeren naar het park. De ruwbouw van het station was zowat het enige dat er stond, wij hebben gezorgd voor de buitenafwerking, de rotsen langsheen de achtbaan, de tunnels, het kunstmatig meer en de vele leuke objecten rond OzIris. De binnenafwerking in het station is helaas niet van ons, maar is van de hand van AZ decor, een beetje de vaste thematisatie-leverancier van het Franse park.

Parkworld: Leveren jullie dan ook geanimeerde objecten, die op basis van robotica of pneumatica bepaalde bewegingen uitvoeren?

Kurt: Wij proberen ons voornamelijk te beperken tot het statische gedeelte van een decor. De dynamische gedeeltes zullen wijzelf niet implementeren, maar uiteraard zorgen we er wel voor dat deze gemakkelijk kunnen geïmplementeerd worden.

Parkworld: Voor een project als OzIris, ben je toch al snel met enkele mensen bezig. Bovendien zijn er misschien meerdere projecten in parallel. Hoeveel mensen zijn er dan in dienst?

Kurt: In totaal hebben we zeven vaste medewerkers. Voor projecten proberen we met vaste onderaannemers te werken, waardoor we op sommige momenten toch met een 40-tal mensen aan het werk zijn. We merken nu wel dat we op die momenten haast aan onze maximum-capaciteit zitten. Het bedrijf is ondertussen echt uitgegroeid tot een ware business. Vroeger toen ik het bedrijf had opgericht, moest ik in feite zowat alles doen, maar meer en meer beland je dan in een rol van ondernemer. Hierdoor verlies je toch als creatieveling de greep op het gebeuren in je bedrijf, wat betreft de stempel van je bedrijf. Sinds vorig jaar wordt de zaak dan ook geleid door drie mensen: ikzelf, Karolien en Willy. Daardoor kan ik mezelf opnieuw meer bezig houden met het artistieke van onze job. Onze mensen hebben allemaal hun eigen kwaliteiten en sterktes: de ene is bijzonder creatief met hout, de andere kan dan weer pareltjes van schilderprojecten afleveren, maar uiteraard heeft ieder lid van ons bedrijf ook zijn visie. Ik zie mezelf dan een beetje als het hoofd van die mensen om al die ideeën in de juiste banen te leiden zodat de handtekening van Neverland Themepark Projects duidelijk zichtbaar is. Het is vergelijkbaar met een restaurant, waarin de chef toch zijn stempel doordrukt op de gerechten en de smaak van die gerechten, maar waarin elke sous-chef zijn of haar kwaliteiten heeft om die gerechten naar een hoger niveau te brengen. Zo zie ik ons bedrijf ook. Kwaliteit is immers bijzonder belangrijk. De concurrentie is bijzonder groot, en er zijn toch twee belangrijke parameters voor een potentiële klant om een keuze te maken: geld en kwaliteit. Onze reputatie is daarom toch wel belangrijk en we zijn trots omdat we toch als bijzonder hoog worden ingeschat wat de kwaliteit betreft.

Parkworld: Eén van jullie belangrijkere referenties is Disneyland Paris. Wat kun je hierover kwijt?

Kurt: Disneyland Paris is nu eenmaal één van de absolute topparken in Europa, en voor hen werken is toch wel een eer en één van de belangrijkste referenties. Zo hebben we voor hun nieuwste spektakel Disney Dreams enkele belangrijke randonderdelen mogen maken, die ervoor zorgen dat bepaalde aspecten van de show verborgen blijven voor het oog van de bezoeker en dus mee bijdragen tot de magie die Disney nu eenmaal zo uniek maakt. Wij hopen zeker in de toekomst nog verder te kunnen samenwerken met hen.

Parkworld: Dit is een bijzonder recent project. Wat hebben jullie momenteel allemaal op de planning staan?

Kurt: Disney Dreams en OzIris hebben we zo goed als afgerond. Momenteel zijn we bezig voor Walibi Belgium en Holiday-Park. Ook zijn we met enkele projectjes bezig in het Zuid-Franse OK Corral. Maar een ander héél belangrijk project waar momenteel veel energie inkruipt, is het decor voor het dansfestival Tomorrowland.

NevTPProj TomorrowLand180Parkworld: Vorig jaar hebben jullie toch mooi gescoord met dat prachtig decor?

Kurt: Het was inderdaad een indrukwekkend, prachtig decor. Ook de ijswagentjes hebben we zelf ontworpen voor dit evenement. Momenteel zijn we volop bezig met het decor voor dit jaar. Naar aanleiding van de trieste gebeurtenissen vorig jaar op Pukkelpop, worden decortekeningen nu nog eens extra nagerekend via studiebureau’s, vooral met betrekking op sterke windkrachten. We doen uiteraard meer dan pretparken alleen. Zo hebben we destijds alle wagens geleverd voor de VTM Kerstparade, we leveren aan Kinderspeeltuinen, we hebben zelfs aan het waterpark van Port Aventura een groot speelcomplex geleverd. Helaas staat het nog niet in het park zelf. We hebben zelfs destijds in een lokale speelgoedwinkel meegeholpen om de bovenste verdieping helemaal aan te kleden.

Parkworld: Zo te horen en te zien hebben jullie toch al heel wat verwezenlijkt. Zijn er nog bepaalde dromen die jullie nastreven?

Kurt: Projectmatig zijn we tevreden met hetgeen we momenteel doen. We vinden vooral belangrijk om nuchter te blijven en te kijken naar vandaag. Het is belangrijk om steeds onze eigen stempel te kunnen drukken. Wij hebben veel ambitie, maar niet die ambitie om ons enkel te richten op bepaalde grootschalige projecten. Als we al een droom hebben, dan is het Spanje. Zowel mijn vrouw als ikzelf zijn weg van dat prachtige land, en zien onszelf in de toekomst daar wel vestigen. Maar met de huidige economische malaise in die regio, moeten we ook realistisch zijn en beseffen dat vele pretparkbedrijven daar naar onze regio’s kijken om projecten af te handelen, dus voorlopig zal een verhuis naar de zon niet meteen op de agenda staan.
Uiteraard hopen we alvast af en toe eens iets te kunnen leveren aan de Spaanse pretparken. Tot nog toe hebben we enkel aan Port Aventura een knappe waterspeeltuin geleverd, maar door budgetproblemen van het park werd het nog niet geïmplementeerd in hun waterpark. Hopelijk in één van de komende jaren.
 

NevTPProj PortAv420

 
Parkworld:
Naar ’t schijnt hebben jullie ook ervaring met het maken van mascottekledij. Kun je daar iets meer over vertellen?

Kurt: Da’s een heel leuk verhaal. We spreken over de beginperiode van Plopsaland, en Piet De Koninck en ikzelf zaten in de Vergulde Fazant te bedenken hoe we een mascotte konden maken voor het park, op basis van de figuur van Koning Plopsa. Dat is die figuur met een TV als hoofd. We hadden dan zoiets gemaakt om op het hoofd te zetten, maar dat was echt wel zwaar en belastend. Zeker bij warme dagen. Ook voor de kledij hadden we echt goede kwaliteit van stof. Zo hebben we ook die papegaai gemaakt, Kasha, met veertjes, die één voor één werden gestoken, maar uiteraard ademt zoiets niet zoals het hoort bij warme dagen. Toch blijft dit iets om bijzonder trots op te zijn, want het is naar ons gevoel nog steeds één van de meest kwaliteitsvolle kostuums die er bestaan.

Parkworld: Jullie doen enorm veel: decors opbouwen, bewegwijzering voor parken, thematisering in beton, polyester, hout,… Enfin teveel om allemaal op te noemen. Zijn er zaken die jullie niet doen, of zelfs weigeren bij aanvraag?

Kurt: Uiteraard zullen we beleefd weigeren wanneer een project niet haalbaar is in tijd. Maar ook wanneer er een mechanische complexiteit is, door vele dynamische elementen, dan passen we hiervoor. Animatronics leveren we ook niet, al kunnen we wel de omhulsels aanleveren. Maar al bij al valt dat goed mee, en moeten we niet al te veel weigeren.

Parkworld: Tot slot: wat brengt de toekomst?

Kurt: Wel heel binnenkort is er Tomorrowland en de oplevering in Walibi Belgium. We hebben het project in OK Corral, en hebben enkele mogelijkheden in enkele zeer grote Europese parken, die nog niet bij ons cliënteel horen. We hopen alvast een sterke case te maken.

Parkworld: Wij hopen dat ook. Alvast bedankt voor het gesprek.

  

Foto's: Neverland Themepark Projects - www.neverlanddecors.com