Aan het woord: Chris Nicoli

Interview met de Marketing Manager van Canobie Lake Park

Canobie Lake Park werd in 1902 opgericht, als een soort plezierbestemming, een resort dat werd opgericht door de Hudson, Pelham & Salem Spoorwegen die de eerste trams hebben geïntroduceerd in de regio. In de geschiedenis van het park gebeurde bijzonder veel, met diverse eigenaarwissels, maar een belangrijke mijlpaal was 1932 toen het park werd gekocht door Pat Holland, een particulier die een miljonair geworden is bij het uitvinden van een “elektrisch aangedreven bestratingsmachine”. Zijn belangrijkste bijdrage aan het park is de aankoop van de Greyhound Roller Coaster, tegenwoordig bekend als de Yankee Cannonball, een achtbaan die oorspronkelijk in Lakeview Park in Waterbury, Connecticut stond in 1936. Bouwer van deze L-vormige out&back houten achtbaan, Philadelphia Toboggan, heeft ook de bouw van de beroemde Canobie Lake Park Dancehall Theater op zich genomen. Hier kwamen vele grote sterren langs, en gaven het park een hoog aanzien. Het park is nog steeds erg trots op dat namen als Frank Sinatra, Sonny & Cher, Aerosmith en vele anderen het publiek hebben vermaakt. In het nabijgelegen museum kunnen de bezoekers nog steeds genieten van alle hoogtepunten uit de geschiedenis van het theater. Tot op de dag van vandaag is het theater operationeel: vorig jaar vond een eerbetoon show plaats van Michael Jackson en Elvis, een show die grote waardering genoot bij de bezoekers van Canobie Lake Park.

In 1958 werd het park verkocht aan drie goede vrienden en partners uit de regio van New Jersey: Claude "Lou" Captell, Kasmir Ulaky, en Anthony Berni Sr. Onder hun leiding groeide het park groeide uit tot het pretpark zoals men Canobie Lake Park tegenwoordig kent. De tweede en derde generatie van de familie zijn ook actief in het park, en daarom Canobie Lake Park is een van de weinige overgebleven familiebedrijven in de pretparkenwereld. Het maakt het park ook heel anders in vergelijking met andere parken geleid door pretparkgroepen: Canobie Lake Park draagt gezinswaardes hoog in haar vaandel.

Tijdens off-season kreeg Parkworld.be de kans om het park te bezoeken om een kijkje te nemen naar de constructiesite van Untamed. Nu de testritten bezig zijn, is het moment gekomen om een boeiend gesprek met Chris Nicoli, marketing manager van het park te publiceren.

2011-06-InterviewCanobieLakePark-Chris 

Parkworld.be: Hoi Chris, leuk om u en het park te leren kennen. Kunnen we Canobie Lake Park catalogeren als de nummer 1 bestemming in de region van Boston?

Chris: Het zou voor ons veel betekenen om de nummer 1 bestemming te zijn, en ik geloof voor gezinnen dat wij alvast één van de favoriete bestemmingen zijn. We zijn immers een familiepark, waarbij we veel aandacht besteden om ieder lid van het gezin te geven wat ze graag willen. Daarom biedt ons pretpark ook een ruim arsenaal aan attracties en shows aan, met voor ieder wat wils.

P: De oudste attractie, en wellicht de meest iconische attractie van het park is de achtbaan Yankee Cannonball.

C: Inderdaad. Dit jaar vieren we 75 jaar plezier van deze houten achtbaan in ons park. De attractie arriveerde in ons park in 1936, maar is in feite een beetje ouder. De achtbaan werd in 1932 gebouwd in Connecticut, maar bleef er uiteindelijk niet lang staan. Vanaf dat moment werd de achtbaan een belangrijk monument voor ons park. Vooral vanuit historisch oogpunt is de Yankee Cannonball een heel belangrijke attractie, niet alleen voor ons, maar ook voor de bezoekers.
Het nostalgisch gegeven achter zo’n attractie mag men niet onderschatten. Canobie Lake Park is al sinds jaren een belangrijke toeristische bestemming voor de bezoeker. Wanneer een familie tegenwoordig ons park betreedt, dan is er de grootvader die zich nog als achtjarige herinnert dat hij deze achtbaan voor zijn eerste keer bereed, terwijl ook de vader een gelijkaardige ervaring had, en nu geven ze die herinnering door aan de jonge generatie, en kunnen ze allemaal te samen genieten van rit vol nostalgie.

P: 75 jaar in het park, dat vraagt om een feestje.
 
C: Inderdaad. Het jaar zal niet zonder enige speciale attentie aan Yankee Cannonball voorbij gaan. Het park plant dan ook doorheen het jaar allerlei leuke events, met uiteraard het station van de achtbaan dat versierd zal zijn. Er zal ook een speciale verjaardagsparty zijn, waarbij het hele park in feeststemming zal gezet worden: we plannen om een bijzonder grote taart te maken en andere leuke activiteiten om dit speciale moment toch uitgebreid te vieren. Bovendien zullen we ook onze merchendising hieraan aanpassen, zodat de verjaardag toch uitgebreid in beeld komt.

2011-06-InterviewCanobieLakePark-StationP: 2011 staat ook in het teken van een andere achtbaan, namelijk de opening van een nieuwe rollercoaster Untamed. Hoe zijn jullie uitgekomen bij de keuze voor een “Eurofighter”-model van het Duitse bedrijf Gerstalauer?

C: Elk seizoen gaan we na wat de bezoekers graag willen zien voor het nieuwe seizoen. Het merendeel van de antwoorden wijst steeds in de richting van een nieuwe achtbaan? De afgelopen jaren zijn we er steeds in geslaagd om de bezoekers een nieuwe attractie aan te bieden, tot zelfs twee per jaar, zoals de S&S Double Shot, maar voor een achtbaan moesten we al 20 jaar terug gaan in de tijd toen we onze Corkscrew Coaster van Arrow Dynamics openden.
Uiteraard hebben we een ruime selectie gemaakt van achtbanen die zouden kunnen passen in de oppervlakte die we hiervoor hadden voorzien. Zo dachten we bijvoorbeeld aan een nieuw type van houten achtbaan. Een belangrijke factor voor ons was dat de attractie moest voldoen aan verschillende criteria: zo hebben we strenge vereisten met betrekking tot hoogte van een attractie, maar ook zijn er strikte geluidsnormen waaraan een attractie moet voldoen. We hebben immers verschillende omwonenden rondom het park en ons park is bovendien gelegen in een natuurrijke omgeving, vandaar deze beperkingen. Bovendien was het ook belangrijk om een veilige en hoge kwaliteitsattractie aan te kopen.
De beste optie bleek uiteindelijk de Eurofighter te zijn van Gerstlauer. We gingen enkele malen in Duinrell in Nederland om hun achtbaan Falcon te bestuderen. Omdat ook deze achtbaan in een residentiële omgeving lag, was het een ideale achtbaan om geluidsstudies op uit te laten voeren. Het bleek de ideale keuze te zijn voor ons.

P: Kunt u ons meer vertellen over het concept van “Untamed”?

C: Net zoals in de rest van ons park willen we graag de sfeer van “New Hampshire” weergeven, alsook in onze nieuwste attractie. Hiervoor kozen we voor een thematisatie waarbij onze lokale bosrijke omgeving centraal staat, met bomen en rotsen uit de regio. Zo is ons station helemaal opgetrokken in lokale materialen en werden de wachtrijen voorzien van afsluitingen die gevlochten zijn met diverse twijgen van dennen. Bovendien krijgen de coastertreintjes het uitzicht van een grizzly beer. Het geheel wordt echt fantastisch met sterk hellende bochten en de typerende elementen van de Eurofighter, zoals de 97° first drop, drie inversies en verschillende hoge snelheidsbochten. Het wordt “hell of a ride”.

P: Welk bedrijf werkt trouwens aan die thematisatie en de natuuraanleg?

2011-06-InterviewCanobieLakePark-EntranceC: Dit doen we helemaal zelf. We hebben geluk dat onze vice-president bijzonder creatief is en fantastisch is om concepten op papier te zetten en uit te werken. Uit zijn pen vloeien alle ideeën en die worden omgezet door een klein team. We zijn er bijzonder trots op dat we dit met bescheiden middelen allemaal zelf doen. Bovendien proberen we steeds terug te grijpen naar lokale materialen. Voor Untamed vonden we alles op ons domein om zo de attractie in te kleden in het voorzien landschap. De rollercoaster zelf heeft een eerder matte kleur om zo beter in de omgeving te kunnen opgaan. Voor ons is het belangrijk dat de bezoekers aanvoelen dat alles in één geheel past. We willen absoluut geen betonnen park zijn, met een kermis erop, maar we willen een natuur-rijk geheel hebben met veel respect voor die natuur. En daarin gaan we echt ver: zo hebben we onze ingangszone enkele jaartjes geleden helemaal aangepast en vergroot. Hierdoor zouden twee grote bomen moeten sneuvelen. Wij kozen ervoor om deze giganten zo’n 50 meter te verplaatsen, een moeilijke operatie die bijzonder succesvol is afgelopen. Het maakt allemaal deel uit van onze filosofie.
Die New Hampshire stijl die we hanteren, dat is echt ons stokpaardje. New Hampshire is misschien niet meteen de bekendste staat in de VS, maar het is wel één van de allerbelangrijkste staten bij presidentsverkiezingen, juist omdat deze staat een mengelmoes is van verschillende soorten mensen, verschillende soorten industrieën afgewisseld met veel landbouw. We hebben de bergen, we hebben de oceaan. Iedereen kijkt steeds eerst naar wat er gebeurt in New Hampshire. Daarom dat we ook met veel trots voor onze staat deze stijl willen laten ervaren in ons park.

P: Het ganse project kan men op Facebook volgen. Vanwaar de keuze voor open communicatie in plaats van meer mysterieus om te gaan met de nieuwe achtbaan, de eerste in 20 jaar?

C: Wij geloven sterk in communicatie naar onze fans en bezoekers toe. Natuurlijk hebben we niet meteen alle informatie in één keer het web opgegooid, maar gespreid over diverse weken, maar we wilden open zijn naar onze bezoekers toe zodat ze perfect kunnen inschatten wat ze in 2011 mogen verwachten wanneer Untamed zijn eerste rondjes zal rijden. We hopen dat de attractie tegen Memorial Day zal openen al zal het wellicht eerder mid juni worden. De weersomstandigheden waren niet steeds met ons… Uiteraard zal alles op Facebook te volgen zijn, alsook de opening van Untamed

P: Dan houden wij alvast onze ogen open. Bedankt voor uw tijd, en alvast veel succes met de nieuwe achtbaan.

2011-06-InterviewCanobieLakePark-Untamed
Foto Untamed (c) Canobie Lake Park