Aan het woord: Alberto Zamperla

Interview met één van de grootste pretparkbedrijven

Parkworld.be: Kunt u ons meer vertellen hoe het bedrijf van Zamperla Rides is ontstaan? 
Alberto Zamperla: Het begon allemaal in het midden van de 19e eeuw, toen Giovanni Zamperla en zijn zoon Giuseppe een paardencircus runden om zo op lokale feesten de mensen te entertainen. In die periode wonnen de “bewegende beelden” aan populariteit en dus besloot Giovanni om een bioscoop machine te kopen, dat mee met het reizende circus werd gebruikt. Met de komst van de permanente bioscopen, besloten Giuseppe en zijn zoon Antonio, mijn vader dus om hun inspanningen te richten op het kermisaspect van hun bedrijf. Vandaag ben ik er trots op dat ik de derde generatie van Antonio Zamperla Spa, innovatief in de amusementsindustrie, mag vertegenwoordigen.

P: Wat was jullie eerste ontworpen attractie, die verkocht werd?
Z: Mijn vader was nog maar zestien jaar oud toen hij zijn allereerste attractie bouwde: het was een serie wagentjes die via een spoor op een platform met drie heuvels rondreden. Het bedrijf Zamperla werd in de jaren ’60 opgericht toen mijn vader besefte dat populaire attracties voor volwassenen ook konden geproduceerd worden op kindermaat. We begonnen met de verkoop van allerlei kinderattracties zoals Botsauto’s voor de kinderen, Mini Scooter, Punchball games, Mini Jet, Convoy en Balloon Race. We hadden in de VS evenveel succes als in Europa.

P: Het portfolio van Zamperla is echt wel indrukwekkend: welke attractie was de meest populaire gedurende de afgelopen jaren?
Z: Zonder twijfel de Disk’O’s familie! Deze attractie is in allerlei varianten beschikbaar: diverse lengtes, diverse modellen, diverse wagentjes, pretparkmodel of kermismodel,… Het is een ideale toevoeging voor een park of een kermisreiziger: het combineert toch wel een spannende ronddraaiende beweging met een voor- en achterwaartse slingerbeweging op een spoor.

P: Naast de kinderattracties ontwikkelt Zamperla ook achtbanen. Gebruiken jullie hiervoor externe bedrijven zoals Werner Stengel? Of gebeurt alles van ontwerpen tot productie in-house?
Z: Toen we in de jaren ’90 ons begonnen toeleggen op de achtbanenmarkt, was de samenwerking met Stengel fundamenteel. De interactie met Stengel was van kapitaal belang in het begin en gaf ons de mogelijkheid om op korte termijn de nodige know how te vergaren. Eens we voldoende ervaring hadden, besloten we alles in eigen handen te nemen, in volledige onafhankelijkheid. Al richten we ons af en toe nog op zijn bedrijf in geval van teveel werk en prangende deadlines. Uiteraard bij nieuwe ontwikkelingen die complex zijn, doen we nog steeds beroep op de expertise van Stengel om onze berekeningen en veronderstellingen af te toetsen.

2011-02-Zamperla240180P: In haast elk park vindt men wel een attractie van Zamperla terug. Vooral bij de kinderattracties. Hoe verklaart u die grote populariteit?
Z: Onze oorsprong ligt bij kinderattracties, waar we na al die jaren een enorme betrouwbare partner zijn geworden voor de parken. We zijn steeds en altijd klaar en voorbereid om elke mogelijke verwachting van de klant tegemoet te komen. We kunnen bovendien putten uit een enorm bereik aan producten, in een relatief korte termijn, zelfs bij klantspecifieke projecten is het voor ons mogelijk om op een snelle manier tegemoet te komen aan de eis van de klant. De filosofie van ons bedrijf “One stop - One shop” geeft de mogelijkheid aan onze klanten om een heleboel attracties bij ons terug te vinden, waardoor het voor hen ook gemakkelijker is om meteen enkele attracties te bestellen. Zeker voor nieuwe parken.
Een andere reden voor ons succes ligt bij ons uitgebreid netwerk van verkoopspunten en ondersteuningsafdelingen, waardoor we een directe commerciële garantie wereldwijd kunnen aanbieden. Ook produceren we aan zeer sterk concurrentiële prijzen dankzij ons netwerk. En ook niet onbelangrijk is dat we door onze lokale aanwezigheid ook betere voeling hebben met wat de lokale concurrenten te bieden hebben, zodat wij hier ook beter kunnen tegen opboksen. Elk kantoor wordt door een Italiaanse manager geleid, waardoor we wereldwijd de garantie hebben dat we dezelfde stijl en hetzelfde niveau kunnen nastreven.

P: Welke attractie was tot op heden de grootste uitdaging om te ontwerpen en te bouwen?
Z: Zonder twijfel de Moto Coaster, onze compacte lanceerachtbaan, die voor thrill-seekers van alle leeftijd de mogelijkheid geeft om de emoties van een echte moto-race te ervaren.
De grootste uitdaging in ons ontwerp was om bij het ontwerp een krachtige lancering te maken, die bovendien kostbewust omgaat op gebied van energie die nodig is voor de lancering. Op die manier willen we een hoge energie-attractie aanbieden, met lage energie-kost. Ook was het een uitdaging om een innovatief zitje te maken, dat voldoet aan het race-element, maar tegelijk comfortabel, veilig en met een vrijheidsgevoel dat men ook heeft tijdens een echte moto-rit.

P: Zijn er bepaalde attracties van andere achtbaanbedrijven die u specifiek bewondert? Wat maakt zo’n attractie speciaal? Zou Zamperla Rides ook zo’n attractie kunnen bouwen?
Z: Ik heb een enorme bewondering voor Bolliger & Mabillard, omdat zij zeer hoge kwaliteitsachtbanen weten te ontwerpen en te fabriceren. Zo is mijn absolute favoriete attractie the “Incredible Hulk” in Islands of Adventure in Universal Orlando. Of wij ook zoiets zouden kunnen ontwerpen en bouwen, ik denk het wel, maar wanneer ik vertel dat ik hen bewonder, dan is het niet mijn intentie om gelijkaardige achtbanen te gaan beginnen ontwerpen. We zijn goed in de productie van wat we medium-sized rollercoasters noemen, de familieachtbanen, en we voelen ons comfortabel in deze markt. Wij hebben onze keuze hierin gemaakt en de koers die we uitzetten, past perfect in onze strategie voor de markt. We zullen wel ons blijven inzetten om ons huidig aanbod verder te innoveren zonder daarbij in onbekende markten zoals de hypercoasters, te duiken.
Ook hebben we het nodige respect voor Stengel als ontwerper. In het verleden keken we ook enorm op naar Huss Rides voor hun fantastische attracties.

P: Kunt u ons in het kort de sterke punten vertellen van uw attracties? Wat is voor een park de hoofdreden om uw attractie(s) aan te schaffen?
Z: Een pretparkattractie is meer dan een mechanisch object; het is een fascinerende combinatie van sensaties voor de bezoekers, die dit als absolute fun beschouwen in een volledig veilig kader. Een Zamperla Rides attractie kan terugvallen op enerzijds de creatieve fantasie van een uitstekend Art Department, die constant attracties naar een hoger niveau stuwen met allerlei thematisatieconcepten of met ideeontwikkelingen vanuit de vraag van de klant, en anderzijds onze technische ontwerpafdeling, die ik in alle bescheidenheid tot één van de beste in de wereld kan gerekend worden.

P: Zijn er op dit moment enkele projecten in ontwikkeling die absoluut innovatief zijn?
Z: Innovatie is een bijzonder belangrijk aspect in deze business en heeft een belangrijke rol gespeeld in het succes van Zamperla. Het maakt ook deel uit van onze dagdagelijkse activiteiten. Op dit moment zijn we bezig met een haalbaarheidsstudie voor een inverted coaster van 600m lang en 35 meter hoog. Het is dan ook iets groter dan onze mid-sized coasters.

P: Hoe moeten we ons het proces voorstellen van een installatie van een attractie in een land dat ver weg ligt?
Z: We zijn altijd in staat geweest om onze klanten gekwalificeerde assistentie aan te bieden voor de installatie van een nieuwe attractie, waar dan ook in de wereld. Vooraleer een attractie wordt verscheept naar de klant, wordt aan de klant een zogenaamde Installation Tools Data Sheet verstuurd, waarbij alle gegevens vervat zitten in wat type van materialen nodig zijn, hoe lang een installatie typisch duurt, hoeveel mensen nodig zijn, met hun specifieke kwalificaties. Zodra men dan begint aan de constructie van de attractie, worden er één of meerdere techniekers van ons gestuurd, afhankelijk van de complexiteit van de attractie, om op die manier alle activiteiten te overzien, samen te werken met de lokale werkmensen en om mee te helpen met de finale test van de attractie zodat die kan opgeleverd worden.

P: Vele Europese bedrijven, en ook daarbuiten, hebben enorm geleden onder de financieel-economische crisis. In hoeverre was die impact te voelen bij jullie?
Z: De crisis was algemeen over te voelen, in allerlei verschillende manieren. Maar een beetje paradoxaal is het feit dat hierdoor de mensen gemakkelijker een pretpark gingen opzoeken, vooral de regionale parken, omwille van de beperkte reismogelijkheden. Aan de andere kant werden de parken wel voorzichtig en stelden ze nieuwe investeringen uit, of werden het eerder bescheiden projecten. Op die manier leed onze sector toch wel zwaar onder de crisis. Voor Zamperla zelf mag ik bijzonder trots zijn dat het leed toch nog vrij beperkt bleef. Dankzij ons wereldwijd verkoopsnetwerk, het feit dat we toch geregeld iets nieuws konden presenteren en een voorzichtige manier van management, konden we de situatie steeds onder controle houden.

P: U spreekt over een wereldwijd netwerk. In hoeverre zijn de activiteiten gecentraliseerd in Italië? Hoeveel sites zijn er wereldwijd?
Z: Zamperla heeft bijzonder veel bedrijven die gelinkt zijn aan het moederhuis. Laat me ze even opsommen: Zamperla Inc. in de VS, Zamperla Amusement Rides (Suzhou) co. Ltd. In China, Zamperla Asia Pacific Inc. in de Filipijnen, Bellaridez in de Republiek van Wit-Rusland, Zamperla Middle East in Dubai (VAE) en tot slot Zamperla Russia in Rusland. Daarnaast hebben we enkele exclusieve agentschappen in Maleisië, Indonesië, Australië en Brazlië.
In het hoofdkwartier in Italië worden alle attracties van Zamperla ontworpen. Ook worden alle prototype attracties er opgebouwd en uitgetest. In de Chinese en Filipijnse fabrieken worden de kinderattracties en familieattracties voor de Aziatische markten gebouwd. In totaal werken er zo’n 450 mensen voor ons, zonder hierbij de mensen mee te tellen die in onze pretparken werken.

P: Over die pretparken gesproken, u bezit enkele parken in New York: Victorian Gardens in Central Park en sinds 28 mei vorig jaar ook Luna Park op Coney Island. Hoe kwam men op de naam van “Luna Park”?
Z: We hebben besloten om het park dat we opnieuw gingen lanceren te noemen naar hoe het oorspronkelijke resort aan de kust genaamd was, dit uit eerbetoon voor wat men wel eens de geboorteplaats van de pretparkindustrie noemt.

P: Het park werd gebouwd in slechts 100 dagen, met maar liefst 19 nieuwe attracties. Wat brengt de toekomst nog voor Luna Park?
Z: Met Luna Park wilden we vooral een mix brengen van fantastische attracties, die voor iedereen toegankelijk zijn. We hebben de attracties vooral gekozen zodat ze voldeden aan criteria die we onszelf oplegden om het maximale uit de beschikbare oppervlakte te halen. Voor de toekomst plannen we de opening van een nieuw park, vlak naast Luna Park, Scream Zone, dat echt zal gemaakt zijn voor de tieners. We plannen twee sensationele achtbanen, een sling shot attractie en een go-kart attractie.

2011-02-Zamperla180240P: Het openingsweekend van het park was een absoluut success, de reacties waren lovend. Was alles ook daadwerkelijk klaar tegen die spannende deadline?
Z: Het doel was om het park volledig op te knappen en klaar te stomen, met 19 attracties, tegen Memorial Week-End. Hierdoor hadden we onszelf een zeer moeilijke taak gegeven, want we hadden minder dan 100 dagen om dat doel te bereiken. Zo moest de infrastructuur van het park helemaal hertekend worden en aangelegd worden, we moesten de nodige vergunningen halen en inspecties doorstaan (niet alleen voor de attracties, maar gewoon algemeen: elektriciteit, water, sanitaire voorzieningen,…). Daarbovenop hadden we 5 eetkiosken en een restaurant die moesten gebouwd worden met de bijhorende voorzieningen. Het werk tussen de grafische studios in Italië en de VS moest goed en efficiënt op elkaar worden ingestemd. Werknemers moesten geselecteerd worden, en opgeleid voor hun nieuw job (211 mensen in totaal). En last but not least, moesten 19 attracties geleverd en opgebouwd worden.

P: We zijn ondertussen al een hele periode verder. Hoe evalueert u het park nu?
Z: Wij zijn uiterst tevreden. Tot nog toe heeft Luna Park een bijzonder goede start genomen, en we hebben er alle vertrouwen in dat we op korte termijn de enkele kleine tekortkomingen die er nu nog zijn, volledig onder controle zullen hebben. De hoofdoorzaak lag vooral bij het feit dat een groot deel van onze werknemers nog niet de juiste ervaring hadden, maar het geeft ons de mogelijkheid om onszelf te verbeteren, en bij te sturen waar het moet.
In andere woorden moeten we stellen dat het bezoekersaantal onze verwachtingen ruimschoots heeft vervuld, evenals onze budgettaire doelstellingen. Het park heeft bovendien nog enorm veel potentieel om verder door te groeien. We hopen dan ook mensen van over de ganse wereld te kunnen begroeten die Coney Island een keertje komen bezoeken, of die vroeger de mythische site hebben bezocht en nu een nieuw bezoekje willen brengen aan ons vernieuwd park.

P: U haalde daarnet al aan dat u in 2011 zult uitpakken met een thrillgedeelte, Scream Zone. Hoe moeten we dit zien, is dit een zone binnen Luna Park? Betalen mensen dan tweemaal inkom?
Z: Het nieuwe gebied wordt een gedeelte van het huidige Luna Park, maar krijgt met Scream Zone toch een aparte benaming. Voor beiden geldt alvast een vrije inkom, waarbij mensen met een soort kredietkaart verschillende bedragen kunnen laden om alzo een attractie te berijden of om eten of gadgets aan te schaffen.

P: De media maakte melding dat er prototype attracties zullen komen. Kunt u ons hierover iets meer vertellen?
Z: Air Race heft ondertussen zijn première reeds gehad in mei. Het is een enorm spannende attractie, ook visueel zeer aantrekkelijk voor de bezoekers om de attractie in werking te bewonderen. Men zit in een vliegtuigje dat om zijn as kan draaien, terwijl het geheel rond een centrale as rondspint met G-krachten die tot 4G kunnen oplopen. Het geeft vooral het gevoel weer van de acrobatische vliegtuigjes waarmee men allerlei gekke elementen kan maken.
In 2012 zal een andere attractie zijn debuut maken, een mid sized roller coaster, die adembenemend zal zijn. Die zal in Scream Park verschijnen. Ik kan nog niet veel onthullen, alleen dat de baan een hoge capaciteit zal hebben.

P: Beschouwt u Luna Park als een soort etalage voor uw attracties? Heeft het park bijvoorbeeld een impact gehad op verdere verkoopscijfers?
Z: Coney Island en Zamperla hadden vroeger al een beetje geschiedenis met in de vroege jaren ’90 de vuurdoop voor Power Surge. Het werd een enorm succes, in die mate dat New York Magazine er zelfs zijn cover page aan wijdde.
Betreffende de impact kunnen we zonder twijfel meegeven dat die er wel degelijk is: we hebben al enkele delegaties van klanten ontvangen, uit Japan en Europa om Luna Park te bezoeken.

P: Uw naaste buren zijn Cyclone en Wonderwheel, twee iconische attracties die de glorieperiode van Coney Island weerspiegelen. In welke mate zijn zij aanvullend?
Z: Zowel Cyclone als Wonderwheel zijn historische iconen uit de pretparkgeschiedenis. Daarnaast zijn beide attracties ook nog eens bijzonder indrukwekkend en eye-catching. Voor mij geen probleem indien de mensen deze attracties als deel van ons park zien. Maar ik denk dat we beiden van elkaars voordelen kunnen genieten, met interessante zaken naar de toekomst toe.

P: In Central Park ligt Victorian Gardens, dat ook van u is. Kunt u ons iets meer vertellen over dit park?
Z: Victorian Gardens is gelegen aan de Wollman Rink in Central Park. Het park is een zeer traditioneel familiepark in het hart van New York. Het biedt enkele attracties aan, games, enkele horeca zaken, en geschenkenkraampjes. Het park is vooral gericht op kinderen van 2 tot 10 jaar. Het park opende voor het eerst haar poorten voor het publiek in 2003: het gaf de bewoners van New York de mogelijkheid om de Rink het hele jaar door te bezoeken, en niet alleen in de winter.

P: U vertelt dat Victorian Gardens een familiepark is. Zou u overwegen om hier ook een meer spectaculaire attractie te introduceren?
Z: Victorian Gardens zal nooit een thrill ride hebben: het is vastgelegd dat dit park een familiepark met hoge kwaliteit moet zijn en blijven, om een niche markt te dienen met een duidelijk conservatieve benadering om prêt aan te bieden voor jonge gezinnen in een veilige en propere omgeving.

P: Is Victorian Gardens dan uitsluitend een park dat bezocht wordt door de locale bevolking?
Z: Door de uitzonderlijke ligging in Central Park, trekt het park toch wel de nodige toeristen aan. Maar we zijn er ook trots op dat vele New Yorkers dit park kiezen om hun vrije tijd in door te brengen.

P: Zijn er plannen waarin Zamperla zich zou inkopen in één of ander park? Ik denk bijvoorbeeld aan de Aziatische of Arabische markt?
Z: Waarom niet? Wij staan open voor elk mooi aanbod dat we aankunnen. Overal ter wereld. Graag wil ik mijn benadering in het leven en in het zakenleven omschrijven door een quote te gebruiken vanuit een populaire novel van Marguerite Yourcenar, Adriano’s Momories, één van mijn favorieten.
“Few are the men who love travelling for long time. It is a continued breaking of all habits, an unceasing denial of all prejudices. But I did my best to have no prejudices and few habits; I appreciated the differences of each segment of the world circumference”.

P: Mag ik u bedanken voor deze mooie afsluiter.